(English text below)

On m’a souvent questionné sur l’utilisation du flash lors de prise de vues d’oiseaux. Que ce soit le flash intégré au boîtier ou un flash externe, voici quelques conseils. Mais avant tout, et juste pour rassurer ceux qui croient que le flash pourrait avoir un effet délétère sur la physiologie du sujet ou même de son comportement, rassurez-vous, il n’en est rien. Si c’était le cas, croyez-vous vraiment que des organismes comme l’UQROP le permettraient sur leurs sites ?

Voici donc les avantages de l’utilisation du flash qu’il fasse partie du boîtier ou qu’il s’agisse d’un flash externe, les principes sont les mêmes. L’avantage principal est certainement la faculté d’utiliser un ISO inférieur. On rêve tous de n’utiliser que l’ISO de base de son boîtier, car c’est celui qui nous procurera le moins de bruit possible. Malheureusement pour nous, dans la majorité des cas on voudra aussi bénéficier d’une vitesse d’obturation suffisante pour minimiser non seulement nos propres trépidations (si on n’est pas sur trépied) ou les mouvements continuels de l’oiseau – surtout les plus petits et les plus rapides (parulines, mésanges, roitelets, etc.).

La règle d’or voudra que l’on utilise au minimum une vitesse inverse à la longueur focale. Donc si votre focale est de 500mm, la vitesse minimum sera de 1/500e de seconde. Le grand problème avec ce principe c’est qu’il ne prend en compte que vos propres mouvements et pas du tout les mouvements de votre sujet. Bien entendu, les fabricants mettront de l’avant la stabilisation de leurs objectifs et/ou de leurs boîtiers. La preuve se trouve sur le terrain. Combien de prises bien nettes obtenez-vous habituellement ? Voilà la question. Même en plein été, un sujet dans l’ombre du feuillage peut faire grimper vos ISO dans une zone qui sera peut-être mal gérée quant au bruit les fabricants font de plus en plus de progrès dans la gestion du bruit, mais on est loin de la perfection. Que ce soit en raw ou en jpg. Bien entendu, les boîtiers pleins capteur auront un avantage sur les aps-c ou les 4/3. Et ceux qui auront une focale plus longue auront aussi une longueur d’avance sur les plus courtes, car ils seront moins enclins à rogner le cadre afin de créer l’illusion de proximité. J’ouvre une parenthèse sur la méthode que j’emploie afin d’augmenter mes chances de netteté, mais qui s’effectue aux dépens de l’ISO optimal. Comme je ne me sers presque jamais de trépied pour la photo animalière, je priorise soit la vitesse d’obturation, soit l’ouverture et je laisse flotter l’ISO afin d’atteindre une image bien exposée. J’utilise donc la fonction Auto-ISO. Mais voilà, ce qu’il ne faut absolument pas faire lorsque vous shootez avec l’aide du flash. Que ce soit votre flash intégré (si vous êtes assez proche du sujet afin qu’il soit utile) ou un flash externe que certains appellent le flash cobra. Si votre appareil est réglé sur Auto-ISO, vous n’arriverez pas a profiter de la totalité de la lumière produite par le flash. Même en mode TTL, que je ne le recommande pas du tout.

Alors voici, les étapes que je suis dès que je monte mon flash sur le boîtier. En passant, ne montez jamais un flash déjà allumé sur un boîtier, même si ce dernier ne l’est pas. Ou vice versa, car vous risquez de court-circuiter les contacts de votre flash. La procédure conseillée est de monter un flash éteint sur un appareil éteint (comme ça, aucun risque de court-circuit). Ensuite, allumer le flash en premier et l’appareil en second. Le conseil, bien entendu, vaut aussi lors du remisage du flash. Les contacts sur la monture de votre boîtier sont aussi vulnérables aux courts-circuits. Donc, éteignez toujours votre boîtier avant de changer d’objectif. Les étapes sont donc les suivantes: une fois le flash monter sur le boîtier, réglez-le au mode manuel, n’utilisez pas le mode TTL. Cela vous permettra d’utiliser toute la puissance de votre flash. En ce qui concerne les réglages du boîtier, vous avez le choix entre manuel, priorité-ouverture ou priorité-vitesse. Je préfère le mode manuel, car il me permet de choisir l’ouverture, la vitesse et l’ISO. Lorsque la scène le permet (un oiseau stationnaire tels un Petit-duc maculé par exemple ou une rayée ou une Lapone qui est en train de digérer, etc.) je règle mon flash sur sa puissance maximale et mon boîtier sur l’ISO auquel je fais le plus confiance – le plus bas tout en étant le plus sensible sans créer de bruit. Voilà mon premier test. Si la photo est surexposée, vous avez vraiment beaucoup de chance, car cela vous procurera l’occasion de faire plusieurs choix. Le premier: baisser encore l’ISO ce qui vous procurera une photo avec encore plus de piqué. Fermer l’ouverture, ce qui vous donnera plus de profondeur de champ, et/ou augmenter la vitesse d’obturation qui aura pour effet d’éclairer le sujet correctement tout en obtenant un arrière-plan de plus en plus foncé. Si par contre votre photo est sous-exposée malgré l’ouverture maximum offerte par votre objectif, et la puissance maximum de votre flash, il vous reste le loisir d’augmenter les ISO et/ou baisser la vitesse d’obturation à condition que votre boîtier vous le permette lorsque que flash est connecté. Certains boîtiers ont des capteurs, processeurs et micrologiciel qui gèrent mieux le bruit que d’autres. On voit clairement que le mode manuel est vraiment celui qui offre le plus de contrôle au photographe. Certains boîtiers n’autorisent une synchro flash qu’à 1/60s, d’autres 1/200s ou 1/250s, mais la plupart des boîtiers modernes autorisent des vitesses plus élevées. Il s’agit de lire son manuel d’instruction. Certains flashs permettent des synchros à très haute-vitesse, encore une fois, si cela vous concerne, il faudra enfin lire ce damné manuel qui rebute presque tout le monde.

Ce qu’il faut surtout retenir, c’est que à ISO constant et distance constante, l’ouverture contrôlera la totalité de la lumière qui sera captée, et, surtout, que la vitesse d’obturation contrôlera la lumière plus faible provenant de l’arrière-plan. Donc, si vous désirez un arrière-plan plus foncé jouez avec l’ISO et la vitesse (tout en respectant une plage qui garantira le meilleur piqué). Plus la vitesse sera grande, moins de lumière provenant de l’arrière-plan sera disponible au capteur. Pourquoi, simplement parce que la lumière réfléchie par votre sujet est beaucoup plus importante que celle de l’arrière-plan qui lui est situé plus loin du capteur. Un principe physique, généralement accepté en photographie, veut que la quantité de lumière sur un sujet soit inversement proportionnelle au carré de la distance entre la source lumineuse et le sujet. Donc si votre sujet est à un mètre du flash et que vous le déplacez à deux mètres du flash la quantité de lumière sur votre sujet sera 4 fois moins grande. Si vous le déplacez à 3 mètres du flash, la lumière sera 9 fois moins intense (le carré de la distance). Naturellement, ce principe ne s’applique pas à la lumière du soleil, car celui-ci est tellement distant que la position de votre sujet par rapport à votre capteur devient insignifiante. Lorsque vous utilisez votre flash, c’est lui qui devient votre soleil, la lumière ambiante affecte toute scène. À vous d’en prendre le contrôle. Ceci ne se veut pas un article exhaustif sur le flash, car il y en a tant à dire. Je voulais simplement expliquer comment je m’y prends dans la photo animalière (principalement celle des oiseaux) afin d’obtenir les résultats recherchés.

Dans un prochain article je traiterai de certains accessoires qui permettent d’amplifier la puissance de votre flash cobra.
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I’m often asked how I use an external flash when shooting bird photography. The following is my advice as it is what works best for me. Depending on the camera make and body used, the internal flash of your DSLR should probably offer similar possibilities. Obviously in Bird and Wildlife photography distance and flash power are the two most important things. The amount of light landing on the subject is always influenced by the power of the flash unit and the distance from light source to subject. It is generally governed by the principle of the law of inverse squares. Which means that for a given ISO, shutter speed and f-stop, if you increase the distance from flash to subject by two, the amount of light falling on the subject will be 4 times less. Conversely, if you halve the distance, 4 times more light will land on the subject. Let me also add that for those who hesitate to use flash when photographing birds, you can rest assured (I learned this from a renowned Raptor’s Clinic Doctor), their eyes are no more sensitive to flash than our own. It may attract their attention but they will soon ignore you and perhaps consider you as just another minor disturbance.
The main advantage of using flash is obviously to be able to use the lowest ISO possible so as to maximize image quality. As you know, the duration of the flash is often shorter than some of our fastest shutter speeds. So you can dial down your shutter speed and let the flash duration freeze the action in most instances. This will obviously allow you to use a lower ISO which will translate into less noise. This is very convenient as we are always trying to not only stabilize our own movement (when we are not on a tripod), but also freeze the movements of the subject itself. Especially smaller birds that flutter and move constantly. In my case, and many other photographers, I like to use Shutter Priority and Auto-ISO as in most low-light scenarios (since I need a high enough shutter speed to freeze the bird’s movements) the widest opening will almost always be selected by the processor/sensor. Using Auto-ISO in this case will compensate for the lack of light available for a proper exposure by increasing the ISO automatically. Obviously there are limits as to what we might accept as a manageable ISO in terms of noise. This depends mostly on the type of body used and on your personal quality acceptance threshold and whether you intend to crop or not to crop. Most recent bodies use better sensors and processors with firmware that is becoming incredibly good at managing noise. Also, the larger the sensor area the better. For an equal number of photo sites (pixels so to speak) a larger sensor will usually cause less noise than a smaller sensor as the photo sites will be less tightly packed and thereby give off less electrical interference (noise). A full frame sensor (Fx) with 20Mp will usually be less noisy than a half-frame sensor or crop sensor (Dx) with the same number of Mp’s in a make and model of equal quality.
However, and this is extremely important, you do not want to use Auto-ISO when you are using a flash, either internal or external. If you do, your camera Auto-ISO compensation will work against you. So, remember to turn Auto-ISO off, if, like me you have it on most of the time when not using the flash. Secondly, you do not want to use the TTL setting of the flash itself. Your subject is usually too far for this feature to work correctly, especially in daytime photography.
So here is how I use my flash/camera combo: 1) Use the manual mode (M) of you camera, use a speed that your flash is capable of synchronizing with the shutter curtain. Usually 1/200s or 1/250s. Some camera bodies (especially in the higher quality range) will synchronize at high speeds (HSS). You’ll have to read your manual or do a google search to find out. Remember the flash duration is usually what will end up freezing the movement of the subject. Camera movement can still be a problem especially with a very long lens and the efficiency of its stabilization mechanism. By putting your camera in manual (M) mode you are able to manage shutter speed, f-stop and ISO independently. 2) Use the manual mode of your flash as well, not the TTL mode (see above) I usually do some testing before even hoping to get the perfect shot. Remember, you are now fully manual. The only thing automatic at this point is your focusing system (hopefully). My first test shot always starts with putting my flash on its highest intensity. Depending on your flash make and model, this should look like 1/1. For example 1/1 vs 1/64 simply means at 1/1, your flash gives you max output and 1/64, 64 times less light. So start at max. Next, dial in the lowest ISO that you are comfortable with noise-wise and think about whether you are going to have to crop later on or use the full frame of the shot. Use the widest aperture of the lens at that particular zoom length.
If you test shot is completely over-exposed, you’re in luck. This means you now have three choices: you can stop-down the lens which will result in a greater depth of field or increase the shutter speed (if you gear permits high-speed sync) which will result in a darker background while keeping a proper exposure on the subject. Third option is, of course, to dial down the power of the flash itself. This third option if you prefer to go this route will make your batteries last longer and your flash will recharge more quickly, which means you’ll get more shots out of the same batteries. Obviously a shallower depth of field always offers a better separation of subject from background but may not put the whole bird in the sharpness area depending on your distance to the subject. A background darker than the well-exposed subject is often desirable as this as well will offer better subject to background separation. This is often a question of taste.
So, conversely, what to do if your way under-exposed. The reason you are under-exposed is related to flash power, subject distance, choice of ISO, and shutter speed. Obviously not the F-stop since you’re already at max. And not the power setting of the Flash which is already at 1/1. So, assuming you cannot get closer to your subject, you are now faced with the choice of increasing your ISO up to your own acceptable limit. In my case I am quite comfortable with ISO 2000, though I would much prefer ISO 100, especially knowing I end up cropping most of the time. The ability to correct with shutter speed will depend on how you body synchronizes the shutter curtain to the burst of flash (check your manual) and also whether you are tripod mounted or not. Obviously, if even in this latter scenario you still cannot get the picture you are either too far, your flash is not powerful enough or it’s night – in which case your auto-focus also has stopped functioning.
But wait !!! Here’s something else you can do. If you already have a very powerful flash and you are looking for more output, go buy yourself a Better Beamer or MagBeam Wildlife Modifier. But that will be the stuff of a separate article.
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